Associé au maître verrier Andrea Rioda, les deux hommes fondent en 1921, à Murano, l’entreprise Cappellin-Venini & C, qui allait donner un nouveau souffle à la verrerie traditionnelle de cette île du nord de Venise, principal centre de production européen dès la fin du XIIIe siècle. La société s’adjoint rapidement les services du peintre Vittorio Zecchin et, sous sa direction artistique, l’Art nouveau influence les premières créations sorties de ses fours.

Paolo Venini
Paolo Venini

Venini n’est d’ailleurs pas un ardent défenseur des traditions ; il cherchera toute sa vie à s’en affranchir par l’expérimentation de nouvelles techniques (il sera notamment l’un des premiers sur l’île à utiliser le méthane, ouvrant un champ infini de couleurs) et une recherche stylistique sans relâche à travers d’innombrables collaborations. 

Vittorio Zecchin Vittorio Zecchin

Dès 1923, la jeune société expose ses productions au salon des arts décoratifs de Monza, puis à la Biennale de Venise, à Milan, à Rome, à Turin…, suscitant à chaque fois l’intérêt de plusieurs musées internationaux qui incorporent ses œuvres dans leurs collections à partir des années 1930, en particulier le MoMA à New-York et en Scandinavie où la marque Venini s’est durablement imprimée auprès des stylistes et designers du XXe siècle.

Biennale Monza Biennale Monza

Mais, dans l’intervalle, l’association Cappellin-Venini a fait long feu et, une fois le divorce consommé, Paolo se retrouve, en 1925 (il a alors 30 ans), à la tête de la VSM Venini & C, dont il confie la direction artistique au sculpteur Napoleone Martinuzzi. Sous sa houlette, l’orientation résolument moderniste de la verrerie, aujourd’hui encore installée dans une ancienne église du XVIIIe siècle à Murano, se poursuit tambour battant et la production se diversifie : aux vases originels viennent s’ajouter animaux, fleurs et fruits stylisés, ainsi qu’une large gamme de luminaires destinés tant au marché privé qu’aux installations publiques.

Napoleone Martinuzz Napoleone Martinuzz

Entrepreneur visionnaire, l’ancien avocat, dont les ancêtres possédaient, selon la légende, un four près du lac de Côme, cultivait entre autres talents celui de savoir bien s’entourer. Les architectes Tomazo Buzzi et Gio Ponti, l’artiste Carlo Scarpa, la céramiste suédoise Tyra Lundgren (à l’origine de la légendaire coupe en forme de feuille, largement déclinée par la suite), le peintre américain Ken Scott ou encore le graphiste Fulvio Bianconi sont quelques-uns des grands noms associés à la verrerie Venini dans l’entre-deux-guerres et jusqu’à la fin des années 1950. 

Tyra Lundgren Tyra Lundgren

Bianconi est notamment à l’origine du fameux Fazzoletto, le vase mouchoir considéré comme l’un des « classiques » de la prestigieuse maison vénitienne (vendu aujourd’hui près d’un millier d’euros en boutique), et des figures de la Commedia dell’Arte. Parallèlement à ces fructueuses collaborations, Paolo Venini développe après-guerre les techniques décoratives dites de soufflage fin, ainsi que la modélisation du verre solide et immergé.

Usine Venini Usine Venini

Le fondateur de la verrerie et de la marque alors renommée à travers toute l’Europe meurt en 1959, et c’est son gendre, l’architecte Ludovico Diaz de Santillana, qui se retrouve à la tête des affaires familiales, perpétuant l’esprit d’innovation technique de Paolo et le recours à des artistes contemporains de premier plan sur le plan stylistique. Tobia Scarpa, le fils de Carlo, le Finlandais Tapio Wirkkala, les architectes et designers italiens Alessandro Mendini, Gae Aulenti et Ettore Sottsass contribueront ainsi à étoffer le catalogue et à promouvoir la société qui restera dans le giron familial jusqu’à la fin des années 1980.

Fulvio Bianconi Fulvio Bianconi

En 1972, un incendie détruit les bureaux et les archives de l’entreprise, privant les historiens de l’art et de l’industrie de précieuses données, mais n’affecte pas les outils de production. À la fin du XIIIe siècle, la peur d’autres brasiers pousse les autorités vénitiennes à « expatrier » les maîtres verriers et souffleurs de verre à Murano…

Dans les années 1990, Venini devient un véritable enjeu économique et stratégique pour de grands groupes financiers italiens dominés notamment par des personnalités comme Arturo Ferruzzi et Raul Gardini, qui finira par en prendre majoritairement le contrôle au milieu de la décennie. En 1997, après diverses acquisitions dans son secteur d’activité (verrerie et éclairage), l’entreprise réalise un chiffre d’affaires de 20 milliards de lires et compte plus d’une centaine de salariés. Le marché italien ne représente plus que 50 % de la production et les exportations, jusque-là concentrées sur l’Europe, s’envolent vers les États-Unis…

Venini Venini

Cette année-là, Gardini vend la verrerie de Murano au groupe Royal Scandinavia, qui ne la conservera que quatre ans dans son portefeuille avant de la céder au groupe Italian Luxury Industries, lequel poursuit son plan de développement international à travers notamment plusieurs accords de distribution exclusive.

En 2016, c’est le joaillier Damiani qui acquiert le joyau de la verrerie de luxe, lequel joyau n’a pas été épargné par la crise de la fin des années 2000. Entre 2008 et 2015, le chiffre d’affaires de Venini est passé de 15 à 10 millions d’euros et, avant le rachat, ses 70 employés avaient même dû passer par une phase de chômage technique.

Hotel Vesuvio, « Roof-Garden », 2010
Hotel Vesuvio, « Roof-Garden », 2010

L’actionnaire majoritaire entend favoriser les synergies avec ses propres activités et imagine notamment des lignes de bijoux en verre. « C’est une marque (Venini)fantastique avec une histoire forte, sur laquelle il faut communiquer pour la faire connaître auprès des consommateurs de luxe émergents. On peut l’aider au niveau commercial et à l’international sur nos marchés les plus importants, comme le Japon », a récemment indiqué Guido Damiani dans Fashion Network.

Le secteur de la décoration et de l’illumination des hôtels et boutiques de luxe (certains lustres sont vendus plus de 100 000 euros) offre également un important potentiel de développement à la verrerie de Murano qui, dans ses habits de verre, de couleurs et de lumière, se dirige piano e sanovers son centenaire.

Retrouvez toutes les pièces Venini aux enchères sur Barnebys !